La planta transparente

La planta transparente Imagen superior: Yellowcloud, CC

A veces los científicos, pero también los escritores de ciencia ficción, se hacen preguntas extrañas. Por ejemplo, "¿podría evolucionar una planta transparente?"

Para el escritor, tal pregunta muy bien puede dar pie a un relato fantástico. Para el científico, a un proyecto de investigación. Pero, a fin de que no quede en simple ocurrencia, ambos estarían obligados a hacer más preguntas. ¿Cómo sería dicha planta? ¿Podría sobrevivir? ¿Sería una verdadera planta?

Las plantas, como es bien sabido, son organismos autótrofos: producen su propio alimento, no necesitan obtenerlo de otros seres vivos. En particular, lo producen usando la energía luminosa del Sol por medio de la fotosíntesis, proceso bioquímico que usa dicha energía para, a partir del oxígeno y el dióxido de carbono del aire, elaborar moléculas de carbohidratos.

La gran mayoría de las plantas captan la energía solar gracias a moléculas de pigmento verde, la clorofila, que se hallan en sus tejidos, especialmente en las hojas. La clorofila es verde porque, de la gama de colores que contiene la luz blanca del Sol, absorbe casi todos excepto el verde, que es reflejado y le imparte así su color.

¿Qué ocurriría con una planta transparente? Ser transparente implica no absorber ni reflejar ningún tipo de luz visible: ésta pasaría a través de la planta. Por tanto, ésta no podría absorber la energía que requiere para hacer fotosíntesis. Entonces, ¿cómo podría sobrevivir?

Una opción sería que hubiera desarrollado otra forma de producir sus alimentos. Los organismos quimiótrofos, como muchas bacterias, son capaces de hacerlo: obtienen energía a partir de reacciones químicas de óxido-reducción de compuestos inorgánicos (los organismos heterótrofos, en cambio, oxidamos sustancias orgánicas: los alimentos). Otra opción sería que la planta fuera heterótrofa, como los hongos (que parecen plantas, pero no lo son) y viviera, como éstos, de los restos orgánicos que se hallan en el suelo.

Pero tradicionalmente la definición de "planta" ha consistido en organismos autótrofos que producen su alimento mediante fotosíntesis. ¿Podría nuestra planta transparente, que tendría que ser quimiosintética o heterótrofa, considerarse todavía una verdadera planta?

Se trata de un problema más bien filosófico, pero también evolutivo. La planta transparente sería descendiente indudable de un linaje de vegetales. Pero al mismo tiempo, su evolución la habría llevado a ser algo distinto, ya no propiamente vegetal.

Un escritor podría explorar las ramificaciones posibles de un ser como éste, y desarrollar alguna historia fascinante. Un científico podría, a partir de una pregunta que pareciera absurda, llegar a entender mejor a los seres vivos, y quizá explorar nuevos territorios.

En ambos casos, el punto de partida es el mismo: la unión de curiosidad, imaginación y rigor científico.

Copyright © Martín Bonfil Olivera. Artículo publicado previamente en "¿Cómo ves?", revista mensual de la Dirección General de Divulgación de la Ciencia de la UNAM, y reproducido en "The Cult" con fines no lucrativos. Reservados todos los derechos.

Martín Bonfil Olivera

Martín Bonfil Olivera, mexicano, es químico farmacéutico biólogo y estudió la maestría en enseñanza e historia de la biología de la Facultad de Ciencias, ambas en la UNAM.

Desde 1990 se ha dedicado a la divulgación de la ciencia por escrito. Colaboró en los proyectos del museo de ciencias Universum y el Museo de la Luz, de la UNAM. Es autor de varios libros de divulgación científica y hasta 2008 fue editor de libros y del boletín El muégano divulgador.

Ha sido  profesor de la Facultad de Ciencias de la UNAM y la Escuela de Periodismo Carlos Septién García. Ha colaborado regularmente en varias revistas (Milenio, Cambio, Los universitarios) y periódicos (La Jornada, Crónica, Reforma). Actualmente escribe la columna semanal “La ciencia por gusto”, que aparece los miércoles en Milenio Diario (puede consultarse en el blog La Ciencia por Gusto), además de escribir mensualmente la columna “Ojo de mosca” para la revista ¿Cómo ves?

Ha colaborado también en el canal ForoTV y en los programas de radio Imagen en la Ciencia e Imagen Informativa, de Grupo Imagen, Hoy por hoy, de W Radio, y actualmente Ecléctico, en la estación de radio por internet Código Radio, del gobierno del DF, con cápsulas de ciencia.

En 2004 publicó el libro La ciencia por gusto, una invitación a la cultura científica (Paidós). Desde 2013 es miembro del comité editorial de la revista de divulgación científica Hypatia, del Consejo de Ciencia y Tecnología del Estado de Morelos (CCyTEM).

En 2005 recibió la Distinción Universidad Nacional para Jóvenes Académicos en el área de Creación Artística y Extensión de la Cultura.

Ha impartido numerosos cursos de divulgación escrita en casi todos los Estados de la República Mexicana.

Sitio Web: sites.google.com/site/mbonfil/

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