El lobo marsupial

El lobo marsupial o tilacino es un mamífero de la subclase de los marsupiales que los científicos conocen como Thylacinus cynocephalus, de ahí su nombre de tilacino. Se le llama también tigre de Tasmania, traducción de sus denominaciones inglesa Tasman ian Tiger y francesa Tigre de Tasmanie.

Este nombre hace referencia a las rallas oscuras situadas desde la mitad del dorso hacia el final de la cola, que se hacen muy patentes en las patas posteriores.

Tenían gran parecido con los cánidos actuales, de ahí su nombre especifico cynocephalus que quiere decir "cabeza de perro" y, al igual que ellos, su alimentación era carnívora. La mandíbula posee un ángulo de máxima apertura muy amplio, por lo que podía abrir mucho la boca. El cuerpo era de color marrón claro con 13 a 19 bandas marrón oscuro y una cola muy gruesa en su base.

Se cree que esta especie está extinta en la naturaleza, pues no han ocurrido avistamientos totalmente fiables desde 1933, año en que fue capturado el último ejemplar del que se tiene noticia y trasladado al Zoo de Hobart, capital de Tasmania, donde murió en 1936.

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Imagen superior: el último tilacino que pudo verse en cautividad recibió el nombre de "Benjamin". Fue capturado por Elias Churchill en 1933, y vivió durante tres años en el Zoo de Hobart, donde murió el 7 de septiembre de 1936.

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Imagen superior: familia de tilacinos en el Zoo de Hobart (1910).

Por los restos fósiles aparecidos, sabemos que vivió en todo el continente australiano desde el Holoceno, extinguiéndose posteriormente y quedando su hábitat restringido a la isla de Tasmania. La causa de su extinción parece ser múltiple y propiciada fundamentalmente por la mano del hombre. Por un lado, fue sometido a una fuerte presión de captura (en el siglo XIX el gobierno de Tasmania pagaba una libra esterlina por cada cabeza entregada) pues creían que se alimentaba de las ovejas que criaban los granjeros, aunque estudios posteriores parecen demostrar que la fuerza de las mandíbulas no es suficiente para cazar a estos animales. Por otro lado, la introducción de perros que, al asilvestrarse, dieron lugar a los actuales dingos, compitieron por el alimento y el hábitat.

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Imagen superior: ejemplar de pastor ganadero australiano (Red Australian Cattle Dog), una raza que surgió de la hibridación entre perros domésticos traídos por los colonizadores y los dingos de raza pura, que ya habitaban el continente desde mucho antes (Autora: Ellen Levy Finch, CC).

Además, los asentamientos humanos les restaron terrenos propicios donde vivir Algunos científicos apuntan que enfermedades infecciosas también pudieron afectar a las poblaciones, una vez diezmadas, para darles el golpe de gracia.

Los proyectos de investigación que se están llevando a cabo para estudiar esta especie con las nuevas técnicas científicas empezaron el año 1999, cuando el Australia Museum de Sydney intentó clonarlo a partir de muestras de ADN tomadas en ejemplares conservados en colecciones de museos.

Este intento fracasó debido a la mala calidad del ADN obtenido. En 2001 se inició un proyecto de cuatro años que completó la base de datos internacional de ejemplares de tilacinos, donde se compilaron los datos de todos los especímenes existentes en colecciones oficiales y particulares de todo el mundo.

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Imagen superior: ejemplar conservado en el Museo Nacional de Ciencias Naturales de Madrid (Autor: Osado, CC). 

El ejemplar que conservamos en nuestro el Museo Nacional de Ciencias Naturales también forma parte de esa base de datos y fue capturado en Tasmania aunque desconocemos la fecha en la que fue capturado. Este espécimen fue comprado, creemos que a principios del siglo XX , a una afamado taller de taxidermia londinense, Rowland Ward.  

Copyright del artículo © Josefina Barreiro. Publicado originalmente en NaturalMente, revista del Museo Nacional de Ciencias Naturales (CSIC). Se publica en The Cult con licencia CC, no comercial, por cortesía del MNCN.

Josefina Barreiro

Conservadora de la Colección de Aves del Museo Nacional de Ciencias Naturales en www.mncn.csic.es. Los artículos de Josefina Barreiro se publican en TheCult.es por cortesía del MNCN con licencia CC no comercial.

Sitio Web: mncn.csic.es

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Lobo (Oberon7up), ratonero de cola roja (Putneypics) y paisaje montañoso (Dominik Bingel), CC

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Caballo islandés (Trey Ratcliff), garza real (David MK), vacas de las Highlands (Tim Edgeler), pavos (Larry Jordan) y paisaje de Virginia (Ed Yourdon), CC