Linneo permanece

Linneo permanece Imagen superior: la ilustración abre el conocido libro de Carlos Linneo "Sistema Naturae", según la sexta edición (1748) perteneciente al Archivo del MNCN.

El 23 de mayo de 1707 nacía en Södra (Suecia) Carlos Linneo, el científico y naturalista que sentó las bases de la taxonomía moderna. Tres siglos después, su herencia sigue viva entre los biólogos.

Carlos Linneo (1707-1778) es uno de los naturalistas más conocidos del siglo XVIII. A él se debe la nomenclatura y el sistema jerárquico con el que actualmente clasificamos a los seres vivos. Este hecho no se aprecia frecuentemente como debe. Mientras que un invento, por ejemplo, como la pila de Volta abrió una puerta a futuros desarrollos y es ahora más bien objeto de museo, el sistema de Linneo es el mismo sobre el que actualmente se organiza la astronómica información biológica con la que contamos.

Linneo aplicó su sistema a los animales, las plantas, los minerales y las enfermedades. Todas estas disciplinas le eran familiares, ya que, además de naturalista, daba un curso de Sintomatología en la Escuela de Medicina de Uppsala. Experto en plantas, propuso un sistema de clasificación basado en los órganos reproductivos. Cómo no, hubo quien se escandalizó, como el botánico Johann Siegesbeck, que le acusó de ‘prostitución repugnante’, a lo que Linneo contestó dedicándole el nombre de un hierbajo inútil, Siegesbeckia.

Linneo organiza a los seres vivos en sucesivos niveles jerárquicos, rangos, que denominó Reino, Clase, Orden, Género y Especie, y utiliza un sistema de nombrar con dos términos, uno para el género y otro específico. El lenguaje usado es el latín.

Un biólogo muy influyente fallecido en 2005, Ernst Mayr, ha criticado a Linneo por construir arquetipos con las especies, como si fuera un discípulo aplicado de Platón y a eso lo ha denominado pensamiento esencialista-tipológico.

Recientes estudios en la historia de la ciencia han demostrado que esa tesis es falsa. Lo que hizo Linneo fue pedir un testigo –un ‘exemplar’‒ a modo de testigo notarial, cuando se describe una nueva especie. Linneo, como cualquier taxónomo, entendía muy bien lo que era la variabilidad, y no tomaba por cosas diferentes, por ejemplo, al macho, la hembra o a los estados juveniles de una especie.

Dicen los expertos que ya estamos cerca de los dos millones de especies descritas, entre plantas, animales y organismos fósiles. Y el desafío es hacer accesible esa información a todo el mundo a través de internet. Esta es la tarea que ha propuesto el profeta de la Biodiversidad Edward O. Wilson al promover la Enciclopedia de la Vida (EOL, www.eol.org), definido como ‘un ecosistema de direcciones web’ donde se almacenará toda la información sobre el mundo vivo, con la contribución de profesionales y expertos, y una filosofía de ‘a cada uno según sus capacidad de entender; de cada uno, lo que pueda aportar’.

Linneo estaría muy contento. Trescientos años después de su nacimiento, permanece no sólo en la memoria sino en la actividad diaria de los biólogos. No todos pueden decir lo mismo.

Copyright del artículo © Antonio G. Valdecasas y Ana M. Correas. Publicado originalmente en el periódico del Museo Nacional de Ciencias Naturales (CSIC). Se publica en www.TheCult.es con licencia CC, no comercial, por cortesía del MNCN.

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