El megaterio del Museo de Ciencias. Un descubrimiento decisivo para probar la extinción de especies en el pasado

El megaterio del Museo de Ciencias. Un descubrimiento decisivo para probar la extinción de especies en el pasado Imagen superior: Zdeněk Burian.

El esqueleto de megaterio que hoy podemos admirar en el Museo Nacional de Ciencias Naturales de Madrid es, sin ninguna duda, uno de sus tesoros más valiosos. Descubierto en 1787 en la por entonces América española, este gigante iba a tener un papel protagonista en la aventura de comprender la historia de la vida sobre el planeta.

1776

El Real Gabinete de Historia Natural fundado por Carlos III abre sus puertas. Franco Dávila, primer director de la institución, redacta una serie de normas para que “…los Srs Virreyes, Gobernadores, Corregidores... puedan hacer recoger, preparar y enviar a Madrid de todas las producciones de la naturaleza que se encuentren en las tierras y pueblos de sus distritos para que se coloquen en el Real Museo...”

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1787

El Virrey del Río de la Plata, Nicolás de Campo, tuvo presente estas normas cuando es informado por el fraile Manuel de Torres de la aparición de unos huesos de gran tamaño en un barranco del río Luján situado a 70 kilómetros de Buenos Aires. El propio Manuel de Torres fue el encargado de dirigir la excavación. Tras meses de meticuloso trabajo, se logra extraer el esqueleto, que es embarcado rumbo a la península.

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1788

Llega el esqueleto al Gabinete e inmediatamente Juan Bautista Bru, pintor y disecador de la institución, comienza a trabajar en este material. En 1793, además de finalizar lo que iba a ser la primera reconstrucción de un vertebrado fósil en Europa, Bru había completado un detalladísimo estudio anatómico, acompañado por 22 dibujos, uno del esqueleto montado y los demás de huesos sueltos, que hizo grabar en cinco láminas de gran tamaño.

Entre las muchas visitas de curiosos y aficionados que recibió el Gabinete en el año 1795, la del representante del Gobierno francés en Santo Domingo, Phillipe Rose Roume, tuvo especial relevancia para la historia de la paleontología. Impresionado ante el esqueleto de este animal desconocido, envió una copia de los dibujos de Bru al Institut de France. Georges Cuvier, hoy considerado el padre de la anatomía comparada y la paleontología, fue el encargado de estudiarlas.

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1796

Cuvier, en su primer estudio de las láminas de Bru, afirmó que ningún animal conocido presentaba un conjunto de caracteres parecido y que la mayor parte de sus huesos no se asemejaban a los de ningún otro. así que lo encuadró en un nuevo genero, Megatherium, perteneciente a la familia de los perezosos, armadillos y osos hormigueros y le dio el nombre específico de Megatherium americanum. En el año 1812 Cuvier publica la obra cumbre de la paleontología de vertebrados, Recherches sur les ossements fossiles des quadrupèdes, donde por primera vez se aportan pruebas concluyentes de que en el pasado existieron animales distintos de los actuales; un enorme avance en el pensamiento del siglo XIX en el que el hallazgo del megaterio tuvo una influencia decisiva.

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Bibliografía

José María López Piñero, Thomas F. Glick. El megaterio de Bru y el presidente Jefferson (Universidad de Valencia - CSIC 1993).

Francisco Pelayo. Del diluvio al megaterio (CSIC 1996).

Agustín J. Barreiro. El Museo Nacional de Ciencias Naturales (1771 - 1935). (Doce Calles, 1992).

Roberto Anguita. El megaterio: un gigante del pasado (National Geographic España 2002).

Dibujos: Eloy Luna. Guión: Ángel García

Copyright del artículo © Ángel García y Eloy Luna. Publicado originalmente en el periódico del Museo Nacional de Ciencias Naturales (CSIC). Se publica en www.TheCult.es con licencia CC, no comercial, por cortesía del MNCN.

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