Los cambios climáticos y la diversificación de los caballos

Los cambios climáticos y la diversificación de los caballos Imagen superior: tres especies del género ‘Hipparion’, que convivieron en la Península Ibérica hace entre 9 y 5 millones de años, un buen ejemplo de la variabilidad de tamaño en el linaje de los caballos (Mauricio Antón)

Los cambios climáticos, entendidos como factores del entorno, han sido los principales responsables de la gran diversificación de los caballos, caracterizada por una rápida acumulación de especies, durante los últimos 20 millones de años.

Esta fue la principal conclusión de un trabajo liderado por investigadores del Museo Nacional de Ciencias Naturales (MNCN-CSIC) que apareció publicado en 2017 en la revista Science. Los científicos analizaron 140 especies, la gran mayoría extintas, y sintetizaron décadas de estudios del registro fósil de los caballos en todo el planeta.

La investigación contradice la teoría clásica que explicaba la multiplicación de las especies de caballos hace unos 18 millones de años, durante el Mioceno inferior. Esta teoría apuntaba a que la diversificación de los caballos estaría relacionada con una serie de rápidas adaptaciones en respuesta a la expansión de un nuevo entorno: las praderas. Hasta entonces se afirmaba que los cambios en el tamaño corporal y los dientes de los caballos habrían tenido un papel fundamental en esa gran diversificación, un escenario que en evolución se conoce como "radiación adaptativa".

"Según la teoría clásica, los caballos que poblaban Norteamérica en ese momento habrían cambiado más rápido al desarrollar una dentadura más resistente a la abrasión, típica de una dieta rica en pasto. Además, se habrían hecho cada vez más grandes como requisito para aumentar la efectividad de la digestión de esta comida menos nutritiva y como estrategia contra los depredadores en los nuevos espacios abiertos", explicó Juan López Cantalapiedra, investigador del CSIC y el Museum für Naturkunde de Berlín.

Respuesta a factores externos

¿Realmente el tamaño y la dentición evolucionaron tan rápido durante los momentos de radiación de los caballos que pastaban? Todo apunta a que no. Según estos investigadores, esos cambios morfológicos fueron lentos, porque los datos recopilados indican que las radiaciones dieron lugar a especies muy similares en ecología y forma. Por tanto fueron los factores del entorno, más que la evolución de esos rasgos morfológicos, los que influyeron en la rápida acumulación de especies.

loscambiosclimaticos2

Imagen superior: Mauricio Antón.

"Los cambios ambientales habrían provocado la fragmentación de los ecosistemas a escala global, lo que dio lugar a poblaciones aisladas de caballos, diferentes genéticamente, pero con morfologías similares", señaló Manuel Hernández Fernández, investigador de la Universidad Complutense de Madrid en el Instituto de Geociencias. "También afectaron a la productividad, generando ecosistemas con suficiente energía para mantener varias especies muy similares", añadió José Luis Prado, investigador de la Universidad Nacional del Centro de la Provincia de Buenos Aires.

Los cambios climáticos también facilitaron las dos grandes dispersiones de los caballos desde América a Eurasia. Estas dispersiones tuvieron lugar hace unos 11 y 4 millones de años respectivamente, a través del estrecho de Bering. En ambas ocasiones los caballos entraron posteriormente a África desde Eurasia.

"En esos momentos volvieron a diferenciarse multitud de nuevas especies de caballos repentinamente, pero no hubo cambios especialmente rápidos en sus rasgos morfológicos", explicó Teresa Alberdi, investigadora Museo Nacional de Ciencias Naturales.

J. L. Cantalapiedra, J. L. Prado, M. Hernández Fernández, M. T. Alberdi. "Decoupled ecomorphological evolution and diversification in Neogene-Quaternary horses". Science. DOI: 10.1126/science.aag1772

Copyright del artículo © MNCN-CSIC. Se publica en TheCult.es por cortesía del MNCN.

Thesauro Cultural

Hay un momento para echar la vista atrás, recordando las condiciones en que nosotros, la especie Homo sapiens, emprendimos nuestra andadura. Hay un momento para explicar lo que fuimos, en el plano científico y cultural, e imaginar lo que seremos, más pronto que tarde. Tú y yo. Ustedes que nos leen y los que escribimos a este lado de la pantalla. Hay, en fin, un momento para explicar el trabajo de los paleontólogos ‒los historiadores de la vida‒ y sumarlo al de tantos otros investigadores que comprueban cómo la cultura altera nuestro recorrido social y evolutivo. Sabios que rastrean las civilizaciones en que se escindió la humanidad. Expertos que nos hacen partícipes de creencias y costumbres, creaciones artísticas y avances tecnológicos. Entre todos, definen una sutil conexión que que nos mantiene unidos desde hace... ¿cuánto tiempo ya? ¿165.000 años? ¿315.000?

Quién sabe si ese interés por la naturaleza humana, en su increíble diversidad, es lo que te trajo hasta aquí. Ahora ya lo sabes: si nosotros hacemos cada día TheCult.es (Thesauro Cultural), es porque tú sientes esa curiosidad por los retos más desafiantes de la ciencia y la cultura. Quizá acabas de descubrir esta revista, buscando un dato que necesitas para la clase de mañana. O acaso usted ‒a quien le incomoda el tuteo‒ hace mucho que completó sus estudios, y nos sigue fielmente desde que nos asomamos a internet, allá por 2007.

¿Sabe lo que le digo? Queremos observar con usted ‒contigo‒ cada detalle del mundo que nos rodea. Queremos recorrer la historia de la biosfera y explorar las huellas más nobles que hemos dejado en el planeta: nuestra cultura científica, nuestro arte y nuestro legado intelectual.

launicaperfil

Social Profiles

ECOCULT041

Lobo (Oberon7up), ratonero de cola roja (Putneypics) y paisaje montañoso (Dominik Bingel), CC

ECOCULTdinosaurio

ECOCULTcaballo

Caballo islandés (Trey Ratcliff), garza real (David MK), vacas de las Highlands (Tim Edgeler), pavos (Larry Jordan) y paisaje de Virginia (Ed Yourdon), CC

  • El pico del calamar
    El pico del calamar "Estudia la pata de la mosca”, es la frase clásica que se usa para insinuar que la ciencia estudia cosas inútiles. El malentendido es común, pero ignora que los avances científico-técnicos que nos permiten gozar…
  • En el mar de Pablo Neruda
    Escrito por
    En el mar de Pablo Neruda Imagen superior: Roberto Verzo, CC. "Miles de pequeñas puertas submarinas –escribe Neruda en Reflexiones desde Isla Negra– se abrieron a mi conocimiento desde aquel día en que don Carlos de la Torre, ilustre malacólogo de…