¿El agua es vida?

¿El agua es vida? Imagen superior: Davide Simonetti, CC

Para los astrónomos, el agua es noticia... y curiosamente, por razones que en el fondo tienen más que ver con la biología que con los cuerpos celestes.

Periódicamente, las secciones de ciencia de los periódicos son acaparados por la noticia del descubrimiento de una “burbuja” de agua, emitida por una estrella. En realidad, más que de una burbuja se trata de una ráfaga de moléculas de agua emitida hacia el espacio, en forma curiosamente esférica.

Aparte del hecho de que los modelos que los astrónomos tienen del comportamiento de este tipo de estrellas no permiten explicar cómo la estrella podría haber emitido esta “burbuja” esférica, llaman la atención dos cosas: uno, que haya agua en el espacio, emitida por una estrella, y dos, que la presencia de agua sea tan importante para los astrónomos.

En realidad, se sabe desde hace mucho que es común encontrar agua tanto en los cuerpos celestes (planetas, asteroides, cometas) como en el espacio interestelar. Como el hidrógeno es el elemento más abundante en el Universo y el oxígeno es bastante común, es fácil que se forme H2O. De hecho, muchos planetas contienen cantidades apreciables de agua.

¿Por qué entonces se emocionan tanto los astrónomos cuando surge la posibilidad de que haya agua, digamos, en Marte o en la Luna? La clave se encuentra en las propiedades químicas de esta molécula, que la hacen única. Hasta ahora, todas las formas de vida que conocemos están formadas por moléculas basadas en el carbono, disueltas en agua. Se piensa que sólo en un medio acuoso pueden darse las condiciones para que las moléculas de la vida se formen e interactúen para reproducirse y evolucionar. De modo que, hasta donde sabemos, no puede haber vida sin agua.

¿Y de dónde viene el agua que puede encontrarse en algunos planetas, y que permitió la aparición y desarrollo de la vida en el nuestro? No se sabe a ciencia cierta, pero hay varias posibilidades: una es que el agua haya caído en forma de cometas, formados básicamente por hielo. Otra es que el agua haya formado parte del material original a partir del cual se condensó la Tierra. El descubrimiento de la “burbuja” espacial abre nuevas posibilidades acerca de la forma en que esta sustancia vital puede ser impulsada a través del espacio interestelar... Pero recordemos que la simple presencia de agua en un sitio no quiere decir, ni con mucho, que ahí haya necesariamente vida.

Copyright © Martín Bonfil Olivera. Artículo publicado previamente en "¿Cómo ves?", revista mensual de la Dirección General de Divulgación de la Ciencia de la UNAM, y reproducido en "The Cult" con fines no lucrativos. Reservados todos los derechos.

Martín Bonfil Olivera

Martín Bonfil Olivera, mexicano, es químico farmacéutico biólogo y estudió la maestría en enseñanza e historia de la biología de la Facultad de Ciencias, ambas en la UNAM.

Desde 1990 se ha dedicado a la divulgación de la ciencia por escrito. Colaboró en los proyectos del museo de ciencias Universum y el Museo de la Luz, de la UNAM. Es autor de varios libros de divulgación científica y hasta 2008 fue editor de libros y del boletín El muégano divulgador.

Ha sido  profesor de la Facultad de Ciencias de la UNAM y la Escuela de Periodismo Carlos Septién García. Ha colaborado regularmente en varias revistas (Milenio, Cambio, Los universitarios) y periódicos (La Jornada, Crónica, Reforma). Actualmente escribe la columna semanal “La ciencia por gusto”, que aparece los miércoles en Milenio Diario (puede consultarse en el blog La Ciencia por Gusto), además de escribir mensualmente la columna “Ojo de mosca” para la revista ¿Cómo ves?

Ha colaborado también en el canal ForoTV y en los programas de radio Imagen en la Ciencia e Imagen Informativa, de Grupo Imagen, Hoy por hoy, de W Radio, y actualmente Ecléctico, en la estación de radio por internet Código Radio, del gobierno del DF, con cápsulas de ciencia.

En 2004 publicó el libro La ciencia por gusto, una invitación a la cultura científica (Paidós). Desde 2013 es miembro del comité editorial de la revista de divulgación científica Hypatia, del Consejo de Ciencia y Tecnología del Estado de Morelos (CCyTEM).

En 2005 recibió la Distinción Universidad Nacional para Jóvenes Académicos en el área de Creación Artística y Extensión de la Cultura. Ha impartido numerosos cursos de divulgación escrita en casi todos los Estados de la República Mexicana.

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