Otros mundos...

Otros mundos... Imagen superior: Planeta 55 Cancri e, NASA/JPL-Caltech/R. Hurt (SSC)

Hace una década, los periódicos del mundo reportaron el descubrimiento de un planeta parecido a Júpiter, girando alrededor de una distante estrella llamada 55 Cancri, en la constelación del cangrejo.

A primera vista el hecho podría no parecer tan interesante, pues en los últimos años se han descubierto una gran cantidad de planetas que orbitan estrellas distantes (la cuenta va en más de 90 y aumentando). Cuando se descubrieron los primeros, la noticia fue sensacional, pues antes no se tenían pruebas de la existencia real de planetas fuera del Sistema Solar.

Lo interesante es que el nuevo planeta de 55 Cancri es, hasta ahora, lo más parecido a los planetas de nuestro Sistema Solar. Esto sugiere, indican los expertos, que es probable que pronto hallemos más sistemas solares que sean todavía más semejantes al nuestro.

De modo que el panorama actual es que existen numerosos planetas alrededor de estrellas lejanas, y al menos uno es parecido a Júpiter. ¿Pero, por qué se investiga realmente este tipo de cosas?

Desde luego, estos simples hechos nos hacen conocer mejor nuestro Universo, y eso siempre es bueno. Pero hay algo más: detrás de los estudios sobre planetas lejanos se encuentra la secreta esperanza de hallar un planeta realmente similar a la Tierra. Y más aún: lo que realmente nos gustaría encontrar sería un planeta que albergara vida; de ser posible, vida inteligente. ¿Qué tan descabellada es esta esperanza?

Desde el punto de vista bioquímico, el surgimiento de vida no es un hecho tan improbable como pudiera pensarse. Los elementos básicos de la vida (carbono, hidrógeno, oxígeno, nitrógeno, azufre, fósforo) son bastante comunes en el Universo. Estos elementos, en condiciones adecuadas, reaccionan fácilmente para dar origen a los bloques básicos que forman las moléculas de la vida, como los aminoácidos, cuyas huellas se han detectado en cometas y en el espacio interestelar. Es probable que, en un planeta cuyas características sean similares al nuestro, pudieran producirse proteínas, ácidos nucleicos y moléculas similares a las que forman la membrana celular, haciendo que la vida surgiera en forma relativamente fácil. De hecho, el lapso transcurrido entre el enfriamiento de la Tierra y el surgimiento de la vida es muy corto (evolutivamente hablando), lo cual sugiere que la vida aparece rápidamente cuando existen las condiciones adecuadas.

De modo que la idea de que pueda haber vida en otros mundos es cada vez más razonable. Muy distinto es hablar, eso sí, del surgimiento de la vida inteligente. Aún así, habrá que esperar algunos años y ver si, en lugar de platillos voladores, logramos encontrar extraterrestres viviendo en sus propios planetas.

Copyright © Martín Bonfil Olivera. Artículo publicado previamente en "¿Cómo ves?", revista mensual de la Dirección General de Divulgación de la Ciencia de la UNAM, y reproducido en "The Cult" con fines no lucrativos. Reservados todos los derechos.

Martín Bonfil Olivera

Martín Bonfil Olivera, mexicano, es químico farmacéutico biólogo y estudió la maestría en enseñanza e historia de la biología de la Facultad de Ciencias, ambas en la UNAM.

Desde 1990 se ha dedicado a la divulgación de la ciencia por escrito. Colaboró en los proyectos del museo de ciencias Universum y el Museo de la Luz, de la UNAM. Es autor de varios libros de divulgación científica y hasta 2008 fue editor de libros y del boletín El muégano divulgador.

Ha sido  profesor de la Facultad de Ciencias de la UNAM y la Escuela de Periodismo Carlos Septién García. Ha colaborado regularmente en varias revistas (Milenio, Cambio, Los universitarios) y periódicos (La Jornada, Crónica, Reforma). Actualmente escribe la columna semanal “La ciencia por gusto”, que aparece los miércoles en Milenio Diario (puede consultarse en el blog La Ciencia por Gusto), además de escribir mensualmente la columna “Ojo de mosca” para la revista ¿Cómo ves?

Ha colaborado también en el canal ForoTV y en los programas de radio Imagen en la Ciencia e Imagen Informativa, de Grupo Imagen, Hoy por hoy, de W Radio, y actualmente Ecléctico, en la estación de radio por internet Código Radio, del gobierno del DF, con cápsulas de ciencia.

En 2004 publicó el libro La ciencia por gusto, una invitación a la cultura científica (Paidós). Desde 2013 es miembro del comité editorial de la revista de divulgación científica Hypatia, del Consejo de Ciencia y Tecnología del Estado de Morelos (CCyTEM).

En 2005 recibió la Distinción Universidad Nacional para Jóvenes Académicos en el área de Creación Artística y Extensión de la Cultura. Ha impartido numerosos cursos de divulgación escrita en casi todos los Estados de la República Mexicana.

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