¿Qué tiene de especial la física?

¿Qué tiene de especial la física? Imagen superior © Jake Baddeley

En este Año Internacional de la Física, parecería que esta ciencia es algo excepcional. Y en efecto, lo es: no sólo ha cambiado la imagen que tenemos del U niverso y de su historia, de la naturaleza íntima de la materia que lo constituye e incluso de nociones tan fundamentales como el espacio y el tiempo. También nos ha permitido controlar y predecir con sorprendente precisión el comportamiento de la naturaleza.

Pero nunca es bueno exagerar. A veces se llega al extremo de presentar a la física como la ciencia máxima: la más perfecta, el modelo al que las demás ciencias deberían aspirar. Incluso hay quien llega a afirmar que todas las otras ciencias, en último término, pueden ser “reducidas” a la física (con lo cual la física no sería sólo la ciencia suprema, sino la única).

Es cierto que la física fue la primera ciencia que históricamente logró consolidarse, gracias en parte a su utilización de medidas cuantitativas precisas y a su construcción de modelos matemáticos. Con ellos consigue, con exactitud envidiable, explicar el comportamiento pasado de los sistemas que estudia y predecir su comportamiento futuro.

Quizá toda ciencia deba hacer mediciones cuantitativas. Pero no todas tienen que basarse necesariamente en descripciones matemáticas, ni buscar la predicción como un objetivo indispensable. La química y la biología, aunque algunos de sus aspectos puedan describirse con precisión mediante modelos matemáticos, son fundamentalmente ciencias descriptivas, que explican sus objetos de estudio (la química incluso los construye), aunque no necesariamente predigan nuevos fenómenos desconocidos.

¿Las hace esto menos “científicas” que la física? No: sólo diferentes. Es indudable que todos los fenómenos biológicos y químicos estén basados en las leyes fundamentales de la física. Un sistema biológico o químico que las violara tendría que describirse como milagroso (eso se pensaba de la vida, hasta que se logró dar una descripción molecular de la misma). Pero esto no quiere decir que la mejor explicación de un sistema biológico sea la que describe el comportamiento de cada uno de los átomos (o de las partículas subatómicas) que lo componen. Al contrario: tal explicación no tendría ningún sentido desde un punto de vista biológico. Para hacer biología (o física o química) hay que estudiar los niveles pertinentes de organización de la naturaleza: no todo se puede reducir a la física.

Más que tomarse como la celebración de un injustificado “imperialismo” de la física, el mensaje de este Año Internacional debiera ser que esta ciencia, conjuntamente con todas las demás, colabora para producir el conocimiento que enriquece nuestra visión de nosotros mismos y del mundo que nos rodea, en sus distintos niveles.

Copyright © Martín Bonfil Olivera. Artículo publicado previamente en "¿Cómo ves?", revista mensual de la Dirección General de Divulgación de la Ciencia de la UNAM, y reproducido en "The Cult" con fines no lucrativos. Reservados todos los derechos.

Martín Bonfil Olivera

Martín Bonfil Olivera, mexicano, es químico farmacéutico biólogo y estudió la maestría en enseñanza e historia de la biología de la Facultad de Ciencias, ambas en la UNAM.

Desde 1990 se ha dedicado a la divulgación de la ciencia por escrito. Colaboró en los proyectos del museo de ciencias Universum y el Museo de la Luz, de la UNAM. Es autor de varios libros de divulgación científica y hasta 2008 fue editor de libros y del boletín El muégano divulgador.

Ha sido  profesor de la Facultad de Ciencias de la UNAM y la Escuela de Periodismo Carlos Septién García. Ha colaborado regularmente en varias revistas (Milenio, Cambio, Los universitarios) y periódicos (La Jornada, Crónica, Reforma). Actualmente escribe la columna semanal “La ciencia por gusto”, que aparece los miércoles en Milenio Diario (puede consultarse en el blog La Ciencia por Gusto), además de escribir mensualmente la columna “Ojo de mosca” para la revista ¿Cómo ves?

Ha colaborado también en el canal ForoTV y en los programas de radio Imagen en la Ciencia e Imagen Informativa, de Grupo Imagen, Hoy por hoy, de W Radio, y actualmente Ecléctico, en la estación de radio por internet Código Radio, del gobierno del DF, con cápsulas de ciencia.

En 2004 publicó el libro La ciencia por gusto, una invitación a la cultura científica (Paidós). Desde 2013 es miembro del comité editorial de la revista de divulgación científica Hypatia, del Consejo de Ciencia y Tecnología del Estado de Morelos (CCyTEM).

En 2005 recibió la Distinción Universidad Nacional para Jóvenes Académicos en el área de Creación Artística y Extensión de la Cultura. Ha impartido numerosos cursos de divulgación escrita en casi todos los Estados de la República Mexicana.

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